Soy la primera persona en la Tierra en ver a todos los 80 primates en estado salvaje.

Biodiversidad
Compartir
ci_99288534_Full.jpg

©Nesweek Por Russell Mittermeier

Estaba en las magníficas ruinas mayas de Tikal, en medio de la selva guatemalteca. Era 1970 y yo era un estudiante de 20 años en el Dartmouth College, viajando por América Central.

Varios años antes, había decidido que mi temprana fascinación por los primates no humanos iba a ser el centro de mi carrera, pero todavía no había visto nunca un primate salvaje.

Eso estaba a punto de cambiar. Mientras caminaba por un sendero del bosque que llevaba a las ruinas, oí un sonido de balanceo sobre mí en los árboles y miré hacia arriba para ver un mono araña centroamericano que me miraba fijamente.

Un animal magnífico, los acertadamente llamados monos araña son verdaderos acróbatas aéreos, que se balancean con los brazos por debajo de las ramas a través de los árboles. Estaba emocionado y decidí en el acto que necesitaba ver a todos los primates del mundo. El escenario estaba preparado para el próximo medio siglo.

Cuando era un niño, crecí en Nueva York, mi madre, una inmigrante alemana y ama de casa que amaba los animales, me llevaba con frecuencia al zoológico del Bronx. En uno de esos primeros viajes a finales de los 50, vi un animal inusual que influiría mucho en mi carrera. Era un uakari blanco, una especie muy extraña de la Amazonia central brasileña con un largo y peludo pelaje blanco, una calva de color rojo brillante y una cola muy corta. Quedé inmediatamente fascinado por una variedad de razones.

No sólo porque el uakari blanco se parecía a las primeras versiones del "abominable hombre de las nieves" o "yeti", que había sido bastante noticia en aquellos años, tras la primera ascensión del Monte Everest por Sir Edmund Hillary y Tenzing Norgay en 1953. La imagen de esta criatura se me quedó grabada durante los siguientes 15 años, y me obsesioné con verla en estado salvaje.

En 1973, decidí que buscaría a los uakaris en su hábitat en los remotos bosques inundados de la Amazonia, que en aquel entonces todavía era muy poco conocido. La ruta que elegí seguir fue principalmente para seguir los pasos de los grandes exploradores-naturalistas británicos del siglo XIX, Henry Walter Bates y Alfred Russel Wallace.

Portrait of Russell A. Mittermeier ©Cristina Mittermeier

Ambos estimados caballeros habían mencionado a los extraños uakaris, pero sólo los habían visto como mascotas y alimentos en los pueblos, y nunca en la naturaleza. De hecho, después de algunas investigaciones, se hizo obvio que ningún forastero había visto nunca individuos salvajes de los tres tipos diferentes de uakaris reconocidos en ese momento: el blanco, el rojo y el negro.

No sólo era una gran oportunidad para desarrollar un proyecto de tesis, sino que también sería una contribución a la conservación porque se pensaba que todos los uakaris estaban en peligro de extinción. Además, verlos también representaría un gran avance en mi búsqueda de ver todos los géneros y especies de primates en la naturaleza.

Pasé cuatro meses en un barco de río en el Amazonas brasileño, subiendo por la corriente principal del propio Amazonas hasta la frontera con Colombia, y también muchos de sus principales afluentes como el Tapajos, el Trombetas, el Japurá, el Içá y el Negro, y me las arreglé para ver las tres especies de uakari. De hecho, el uakari negro resultó ser uno de los monos más comunes en los pequeños afluentes de aguas negras del Río Negro y no tan amenazado como se había creído.

Pero la culminación de la expedición llegó cuando hice un viaje lateral al pequeño canal de agua blanca, infestado de mosquitos, Auati-Paraná. Allí, después de varios días de remar a través de los bosques inundados, conseguimos localizar varios grupos de uakari blancos. Misión cumplida, otro primate añadido a mi lista, y una base establecida para futuros esfuerzos de conservación.

Aunque muchos de mis primeros avistamientos de primates se produjeron sin incidentes, otros encuentros fueron algo más arriesgados. Uno de ellos fue mi primer avistamiento de gibones salvajes del género Hylobates, un nombre que significa "caminante del bosque".

Cuando se entusiasman, los gibones pueden literalmente volar a través de los árboles con sólo flexionar sus largos y poderosos brazos. Es una de las formas de locomoción más espectaculares del reino animal.

En 1979, fui a buscar gibones en mi primer día en un bosque tropical asiático en el Parque Nacional de Khao Yai en Tailandia. Estaba con un estudiante graduado de la Universidad de California, Berkeley, que también estaba en su primer viaje de campo a Asia y estaba interesado en estudiar los gibones en la naturaleza.

Russ Mittermeier, Madagascar with Baobabs    ©ConservationInternational/Photo by Haroldo Castro

Fuimos un poco cautelosos porque este era un país de tigres, y nos dijeron que un tigre había atacado a una chica un par de meses antes y había matado a un guardabosques el año anterior. Pero eso no nos detuvo. Comenzamos nuestra búsqueda temprano en la mañana, y para nuestro deleite encontramos un grupo de gibones muy rápidamente. Pero poco después nos detuvieron en seco.

Ahí delante de nosotros, a unos 30 pies de distancia, había un gran tigre tirado en medio del sendero. El tigre saltó, y simultáneamente el estudiante, que estaba frente a mí, comenzó a correr.

Grité, "¡no corras, no corras!", pero mis piernas tenían mente propia, y rápidamente lo pasé. Ambos corrimos por lo menos una milla antes de darnos cuenta de que estábamos fuera de peligro. El tigre, probablemente al menos tan sorprendido como nosotros, obviamente no estaba interesado en comernos. Y, por supuesto, habíamos encontrado nuestros gibones.

En abril de 2019, 49 años después de mi primer avistamiento de primates, completé una de mis búsquedas de primates. Me convertí en la primera persona de la historia en ver los 80 géneros de primates en estado salvaje. Esto sucedió cuando vi mis primeros monos kipunji en la región de Mbeya, en el sur de Tanzania. Sólo se conocía de un puñado de sitios y se considera una de las especies de primates más amenazadas del mundo.

Ese día, logré uno de los objetivos de mi vida - uno que comenzó en las ruinas de Tikal hace mucho tiempo - y espero que otros se inspiren para hacer lo mismo.

"Estudio a los primates porque creo que son geniales, lindos, simpáticos y muy diversos en comportamiento y ecología".

¿Por qué me centré en los primates? En primer lugar, son los mejores símbolos - la especie insignia - de las selvas tropicales del mundo, donde se encuentran más del 90 por ciento de ellas, y estas selvas son los ecosistemas terrestres más ricos del mundo.

Sin embargo, igualmente importante desde mi perspectiva personal es que estudio a los primates porque creo que son geniales, simpáticos, entrañables, bastante diversos en comportamiento y ecología, y generalmente divertidos de buscar y observar.

No es necesario ser primatólogo para convertirse en observador de primates y ver tantos primates en estado salvaje como sea posible.

Y no tienes que remar a través de la selva amazónica inundada en busca de primates que no han sido documentados por la ciencia en generaciones, como yo lo hice.

Gibón de mejillas amarillas(Nomascus gabriellae) ©Conservation International/photo by Sterling Zumbrunn

Es relativamente fácil ver gorilas de montaña en Rwanda y Uganda. En Madagascar, la observación de lémures es la principal atracción para los turistas. En Brasil, se puede ver el tamarino león dorado en la reserva del Poço Antas en el estado de Río, o el muriquí del norte en el estado de Minas Gerais. En la India, se puede ver el gibón hoolock en una reserva en Assam.

A lo largo de mi vida, he visto tanto alentadoras historias de éxito como dramáticas pérdidas de primates en diferentes partes del mundo.

Los primates son el grupo de mamíferos más amenazado. La destrucción desenfrenada de las selvas tropicales en el último medio siglo ha tenido enormes impactos sobre ellos. Además, los primates son cazados como fuente de alimento, para el deporte, y a menudo para ser capturados vivos como mascotas o con fines medicinales.

Pero el hecho es que nosotros, como comunidad conservacionista, hemos aprendido a lo largo de los años cómo conservar los primates, por no mencionar un creciente cuadro de expertos en primates capacitados que pueden llevar a cabo el trabajo necesario.

Una de las mejores cosas que todos pueden hacer para ayudar a los primates en peligro de extinción y a las comunidades locales que los rodean es ir a verlos, creando una industria de ecoturismo que beneficie a la vida silvestre y a los humanos.

A pesar de todos los desafíos a los que nos enfrentamos, entre los que se encuentra el cierre temporal de casi todos los sitios de observación de primates en todo el mundo a causa de COVID-19, soy optimista en cuanto a que los primates pueden volver a prosperar, especialmente con la ayuda de una creciente comunidad mundial de observadores de primates ansiosos, como yo, de verlos en estado salvaje.

Russell A. Mittermeier es el jefe de conservación de la Conservación Mundial de la Vida Silvestre y presidente del Grupo de Especialistas en Primates de la Comisión de Supervivencia de Especies de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. El momento en que Russell logró uno de los objetivos de su vida, ver todos los géneros de primates en la vida silvestre, es capturado en el documental de la BBC, Primates.

Los puntos de vista expresados en este artículo son los del escritor.

 

 

 

 

 

 

Contenido relacionado

  • WhatsApp Image 2020-11-27 at 5.21.13 PM.jpeg

    ¡Cazadores de Redes Fantasma!

    Golfo de Tribugá Nuquí Chocó Colombia.

  • Fabrica_foto1.jpg

    ‘Fábricas’ de árboles para devolver la vida al piedemonte andino amazónico

    Cerca de mil hectáreas intervenidas y 423.935 árboles sembrados; bosques recuperados y huertas agroforestales traen bienestar y sustento al Putumayo. Son resultado de la alianza entre ONG, entidades privadas y públicas, y comunidades locales.

  • ASi contribuyen_foto1.jpg

    Así contribuyen las comunidades a la reforestación del piedemonte amazónico

    En esta región, una de las más biodiversas de Colombia, avanza un proyecto de Conservación Internacional que ha promovido no solo el conocimiento del bosque, sino también alternativas productivas sostenibles. Las comunidades han sido las protagonistas.